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Decadencia

Por Dorek

Dos seres se apresuraron en atravesar el oscuro pasillo. Caminaron suavemente, sin duda, sus movimientos deshonrando su poder extremo.

"Deberíamos haber predicho esto", dijo uno, indicando el rugido de la carnicería y el combate que parecía provenir de todos las direcciones.

"Nuestro trabajo es proteger y proveer, no predecir", respondió el otro. "Los Señores Elementales hicieron exactamente lo que se suponía que harían: gobernar la tierra. Su arrogancia y su naturaleza territorial eran totalmente imprevisibles."

"Su carga es la nuestra, y tú lo sabes", replicó su compañero. "Nos acobardamos de nuestra responsabilidad, nuestro destino, y este es el resultado."

El silencio llenó el túnel, oprimiendo todo; la guerra misma pudo haberse detenido.

"Nuestro deber es proteger este planeta, y eso es lo que estamos haciendo... como podamos."

La siguiente pregunta fue tranquila, casi vacilante. "Entonces, ¿crees que Heremus tiene razón?"

El segundo dejó escapar una breve risa, un sonido que parecía perforar cada centímetro del túnel, pero sólo alcanzó a llegar a los oídos de su compañero. "No. Permítele a Heremus jugar con sus máquinas. Creo que Angonce, el gran espíritu de este planeta seguirá viviendo."

Los dos Grandes Seres corrieron por el pasillo hacia su destino, con sus mentes en la tarea por delante, con la guerra afuera casi olvidada.

****

Tarix paró golpe tras golpe de un soldado de la Tribu Jungla. Había sido un plan simple, reflexionó. El batallón más experimentado de la Tribu Hielo, liderado por el famoso comandante Certavus, había derrotado varias unidades de la Tribu Arena que se habían estado preparando para atacarlos y robar el misterioso líquido plateado que todos codiciaban. La travesía los había llevado por las llanuras de la desértica región de Bara Magna, lo que significaba una larga caminata. Con la esperanza de ser aclamados como héroes, el grupo de la Tribu Hielo fue emboscado por un pequeño pelotón de Skrall y demolida. Siendo un excelente líder, Certavus logró salvar a la mayoría de sus guerreros de la muerte, pero se vio obligado a esconder a su grupo en las dunas para evitar grandes enfrentamientos. A pesar de sus mejores esfuerzos, la noticia se filtró casi inmediatamente, y la Tribu Hielo se vio obligada a triplicar su seguridad. Tarix, considerado como uno de los guerreros de más elite en la Tribu Agua, fue asignado a la unidad a cargo de aprovechar la ausencia de poder de la Tribu Hielo. No es que Tarix estuviera contento por eso.

Simplemente no tiene sentido, pensó, empujando sus espadas hacia las articulaciones de dos soldados, paralizándolos. Todos los demás estarán haciendo exactamente lo mismo. ¿Por qué no esperar hasta que las otras tribus hayan tenido una ventaja? Fracasan, aprovechamos las defensas debilitadas, ganan, las emboscamos. Es la solución más pragmática, y que resultará en el menor número de vidas perdidas.

Podría haber estado predicando al océano. Lo cual, en cierto sentido, hacía. El Señor Elemental del Agua, líder de la tribu de Tarix, creía en la dominación absoluta.

"Reune todas tus fuerzas, y ataquen como una sola fuerza," se le dijo a Tarix, en tonos rítmicos. "Si fracasas, simplemente retrocede, reagrúpate y ataca de nuevo, ese es el flujo del combate."

Política, pensó Tarix. No, peor que la política. Codicia y ambición descubierta.

Un pequeño corte entre su armadura le dijo que era hora de darse la vuelta. De pie estaba Vastus, comandante de campo de la Tribu Jungla. Reposando allí en sus manos estaba una guadaña muy desagradable. Tarix sintió su brazo izquierdo casi entumecido.

"Veneno", dijo Tarix. Pronto todo el lado de su cuerpo perdió la sensación, y se cayó al suelo.

"¿Es así como termina, Tarix?", Vastus dijo cansadamente. "¿Un cúmulo estremecido y arrugado en el suelo? Te conozco. Eres mejor que esto."

Tarix sonrió, una sonrisa desagradable y casi siniestra por el lado que no respondía a su rostro. "Mejor que tú, ciertamente. ¿Qué le pasó al Vastus que conozco? Ni siquiera usaste todo tu veneno. ¿La guerra se está poniendo dura contigo?

Una pequeña sombra pasó sobre el rostro de Vastus. Tarix no captó la microexpresión, ya que estaba demasiado ocupado siendo golpeado en la cara por el plano de la guadaña. "No estás en condiciones de discutir, Tarix. Tengo tu vida en mis manos ahora. ¿Qué me impide llevármela?"

Tarix trató de reír, pero sólo emergió como un gorjeo. "Me habrías matado hace mucho tiempo si no tuviera algo que necesitaras. Su expresión se suavizó un poco. "Enemigos como somos, por favor. Tengo algo que necesitas, y lo último que quisieras hacer es matarme, podemos ayudarnos unos a otros". Levantó su único brazo que funcionaba en el aire, como muestra de paz. Vastus bajó su guadaña casi con entusiasmo. Le ofreció una mano a Tarix para ayudarlo a levantarse.

"Entonces...", murmuró Tarix, apoyado por el comandante de la Jungla. "¿Qué tal un antídoto?"

Vastus rió. "¿Qué uso tendría el veneno si tuviera un antídoto?"

****

"¿Un túnel secreto?", Vastus preguntó.

"Sí", respondió Tarix. "Se rumorea que el Señor Elemental del Hielo inició la construcción de varios de estos túneles, aparentemente con la idea era expandir todo su territorio y los túneles subterráneos eran el primer paso y terminaron abandonando la construcción después de que uno de los túneles colapsó."

Vastus caminó hasta la entrada de la cueva, y miró hacia afuera. Una caverna más grande captó sus ojos, encendida con fuegos construidos apresuradamente. Después de haber acordado una tregua, los dos comandantes habían establecido una sola base dentro de la gran caverna. La Tribu Agua había intentado originalmente acampar allí, antes de que descubrieran que la Tribu Jungla estaba acechando. La lucha se había derramado en la zona circundante, y ambos lados estaban bastante bien emparejados. Vastus vio a varios soldados de cada tribu que se mezclaban en el otro campo. A pesar de todas las atrocidades, todos los sufrimientos, sus guerreros estaban dispuestos a poner eso a un lado e interactuar. Una pequeña sonrisa adornó la cara del líder de la Tribu Jungla, aunque sólo fuera por un momento.

"¿Qué te hace pensar que todavía queda un túnel?", dijo, volviendo a su fogata.

Tarix continuó. "Hace unas semanas, tomamos a una pequeña unidad de Agori de Hielo. Dijeron que habían sobrevivido al túnel, y los ayudamos a recuperarse. La Tribu Hielo negoció su liberación, pero se mostraron agradecidos. Nos hablaron de los túneles."

Vastus asintió, impresionado. "¿Dónde está el túnel?"

"A varios días de caminata de aquí", dijo Tarix, sacando un mapa. "El camino que seguiremos seguirá al borde de la Gran Jungla, y a través de varios glaciares. La entrada del túnel estaba oculta, pero hay un marcador allí, lo sabremos cuando lo veamos. Pero tenemos que darnos prisa. Retrasamos la liberación de los Agori para tener la oportunidad de... actuar según la información y movilizar a las tropas."

Una risa surgió de Vastus. "Suenas amargado, ¿cuál es el problema? Es un plan bastante sólido."

Frunciendo el ceño, Tarix murmuró: "Eso es lo que me molesta."

Aún riendo, Vastus continuó. "¿Y cuándo es el momento óptimo para atacar? Asumiendo que ellos informen a su líder de inmediato, hay una ventana muy pequeña. ¿Cuándo debemos salir?"

Ahora era el turno de Tarix para reír.

"Ayer."

****

Un pequeño pájaro, nativo de la región del Hielo, se posó sobre una roca. Un momento después, el pájaro abrió sus alas y se alejó, sus pies todavía ardían donde la roca los había quemado. El pájaro estaba comprensiblemente confundido; esta era la tierra de Hielo. El Hielo significaba frío. Entonces, ¿cómo podría una roca así quemar con tanta intensidad? El pájaro vio una presa, y pronto se dedicó a la caza. La roca era lo más lejano de su mente. En la mente de Tarix, sin embargo, la roca estaba muy presente.

"Es una invención de la Tribu Fuego", explicó. "Similar a la antorcha de fuego oscuro, fue diseñado para emitir calor sin alertar a los enemigos de su presencia. El calor es muy autónomo, y rara vez afecta a los alrededores.Tienes que tocarlo para saber lo que es. La Tribu Hielo logróa adquirir varias de ellas, y estaban tratando de revertir la ingeniería del proceso."

Vastus asintió con la cabeza, sólo medio escuchando. Tarix estaba preocupado por él. Habían estado viajando por la Gran Jungla el día anterior cuando un escuadrón de la Tribu Fuego había pasado por ellos, liderados por Malum. Las dos tribus habían logrado esconderse antes de ser descubiertas, pero uno de los guerreros de Vastus era bastante torpe, e hizo un pequeño ruido al posarse en un árbol. Malum no pudo descubrir la fuente del ruido, pero no le importó. Ordenó a sus tropas a que quemaran el bosque y vieron cómo los árboles ardían. Vastus perdió a tres soldados en el infierno, y la destrucción de la vida vegetal era casi demasiado para él. Fue detenido desde entonces.

Antes de que Tarix pudiera decir algo más, notó las formaciones glaciales.

"¡Alto!", gritó. Los dos ejércitos se detuvieron y empezaron a mirar alrededor.

"¿Este es el lugar, Tarix?", Vastus preguntó.

"Sí", respondió Tarix. "La roca de calor está por aquí, en algún lugar. La entrada del túnel está justo debajo."

Vastus asintió con la cabeza. "¡Dispérsense!", gritó a sus tropas. El ejército de la Jungla cobró vida y empezó a buscar en el área, saltando sobre los bancos de nieve y subiendo rápidamente por las paredes del acantilado.

"Espera2, dijo Tarix. "¿Saben qué-" se detuvo. Había voces procedentes de los bosques detrás de ellos. Voces ruidosas. Tarix hizo un gesto para que sus tropas se cubrieran, y subió una colina con Vastus. Los dos encontraron un grupo de rocas, y se refugiaron detrás de ellas.

De los bosques surgió el escuadrón de la Tribu Fuego que habían eludido antes, con Malum a la cabeza. Uno de los soldados se acercó a su capitán. "¿Estamos seguros de que pasaron por aquí, señor?"

"Oh, pasaron por aquí", le aseguró Malum a su guerrero. "Los oí, puedo olerlos."

Detrás de su refugio, Tarix volteó hacia Vastus. "¿Qué es lo que--", Vastus lo silenció. Luego alzó una de las espadas de Tarix. Sorprendido, Tarix buscó sus espadas, y sólo encontró una. Vastus retrocedió, a un pequeño espacio en la roca. Levantó la espada. De repente, Tarix sabía lo que estaba a punto de suceder.

"No lo hagas", dijo Tarix. "Por favor."

Una sonrisa triste apareció en la cara de Vastus. "Lo siento", dijo. Luego bajó la espada. Un poderoso chorro de agua salió, golpeando a Malum y a un soldado. Vastus cortó la base de la roca y la hizo caer por la colina. Lanzó la espada de nuevo a Tarix, y luego se fue.

Malum volvió a ponerse de pie, con la espada en la mano. Vio a Tarix de pie, con la espada en sus manos. Sus dedos apretando los alrededores de la empuñadura de su arma. "Agua...", gruñó.

A Tarix no le quedaba otra opción. Comprendió lo que Vastus había hecho. Malum no era un líder experimentado, pero había reunido a guerreros con suficiente fuerza bruta para aplastar cualquier cosa en su camino. Incluso con sus fuerzas combinadas, habrían tenido dificultades para obtener una victoria total. Cualquier forma en la que se desarrollara la batalla, no estarían en condiciones de continuar con un asalto a la Tribu Hielo. Vastus había actuado por autoconservación, y Tarix se quedó para limpiar el desorden.

"¡ATAQUEN!", Tarix rugió. Guerreros azules de todas las formas y tamaños surgieron de sus escondites. Tomados por sorpresa, muchos guerreros de la Tribu Fuego fueron derribados, y se retiraron precipitadamente a una distancia. Tarix saltó de su lugar y se lanzó contra Malum, luchando con el guerrero de Fuego. Los combatientes brutalmente se atacaron entre sí, con ninguno acertando un golpe dañino. Tarix miró a su alrededor. Gracias al asalto sorpresa, estaban obteniendo la ventaja. La Tribu Fuego estaba tratando de ganar terreno, pero sus soldados no los estaban dejando hacerlo. Las explosiones elementales bien sincronizadas y los disparos de Thornax les impedían romper las filas. Si pudieran seguir manteniendo la formación, podrían presionar a la escuadra de Fuego para que hcieran una retirada; una retirada significaría que podrían continuar su misión. ¿Podría funcionar? Tarix detuvo un golpe de la espada de Malum, y disparó su propia arma, disparando un espinoso Thornax en el suelo delante de ellos. La explosión les hizo retroceder varios pasos.

-¿Te rindes, Malum?, Tarix invocó neblina y humo.

"Preferiría morir por mi propia espada que por la tuya." La rendición no es una opción." Malum respondió. Habló en serio con esas palabras; las opciones eran que viviera el tiempo suficiente para verlas hechas realidad. Su ejército era fuerte, pero indisciplinado. El ejército de Tarix estaba muy unido. Tenían la ventaja.

"La valentía es impresionante Malum, pero no proporciona una ventaja en combate. Tal vez..." se detuvo en seco. La flecha incrustada en el hombro tiende a tener ese efecto.

Tarix no podía comprender la situación al principio. Alzó la mano y tocó la flecha. Parecía real. Se sentía real. El dolor no había llegado todavía, pero lo haría. Probablemente. ¿Debería sacarla? No, no, eso sería aún peor. ¿Y su fuente? Sí, la fuente sería un buen lugar para mirar. Evitar el dolor futuro es vital en la auto-preservación. Miró hacia arriba.

Certavus miró hacia abajo. Se encontró con los ojos del comandante de la Tribu Agua, y sonrió. Devolvió el arco a un soldado estupefacto, que lo tomó sin decir una palabra. Los rumores de las habilidades naturales de Certavus en la batalla eran abundantes, pero verlas en acción era una cosa totalmente diferente. Varios soldados detrás del primero rieron. Éste era nuevo en el escuadrón, y aún no había visto al comandante mostrar todas sus habilidades, y la habilidad con las armas. Un simple disparo de un arco le había dejado sin habla.

"Sor-sorprendente disparo, señor, ¿por qué no lo hizo un golpe más perjudicial?"

"La idea no es matar, sino evitar ser asesinados", respondió Certavus. "Si podemos obligarlos a retirarse, conservaremos la energía. No podemos permitirnos una batalla completa. Todavía no. Nos llevó mucho tiempo llegar, necesitamos seguir avanzando".

Abajo, Malum también había rastreado la flecha hasta su fuente. Certavus. El legendario guerrero, maestro de todas las armas conocidas. Malum alzó la mano. Sus guerreros detuvieron su combate instantáneamente. No por disciplina; sino por el shock. Era una orden de retirada, algo que los luchadores nunca habían visto. Malum se apartó de Tarix, sin apartar los ojos del comandante.

"Buena suerte", susurró. Se volteó y huyó a los árboles, su ejército siguió el ejemplo. Tarix probó cuidadosamente su brazo. El dolor había llegado, pero era soportable; dejar la flecha en la parte molesta, pero quitarla haría más daño que bien. La amenaza inminente de la unidad de la Tribu Hielo era también un problema.

Uno de sus soldados subió corriendo. "Comandante Tarix, ¿qué hacemos? La unidad de la Tribu Fuego se ha ido, pero también los miembros de la Tribu Jungla. ¿Debemos seguir adelante?" Tarix alzó la vista de nuevo. Certavus y su unidad habían desaparecido. ¿Se quedarían?

"No..." dijo Tarix. "No, no tenemos suficiente poder, sin Vastus y su escuadra, no podríamos tener éxito. Tenemos que retirarnos, pasa la orden, nos vamos.

El soldado corrió a difundir la palabra. La Tribu Agua comenzó a irse, y dejaron eventualmente el área.

Como más tarde descubrió, Vastus ya había planeado escapar. Había razonado que los túneles eran demasiado arriesgados para un plan de trabajo, y delineó su retiro antes de tiempo, y en el momento adecuado, abandonaron a sus aliados de Agua. Tarix fue reprendido oficialmente por su fracaso en no tener éxito en la misión, pero no causó un daño duradero a su carrera. Ni siquiera podía estar seguro de que los túneles realmente existieran. Ningún otro informe de inteligencia recogido había indicado la presencia de ellos. Los Agori que lo dijeron podrían haber mentido. No es que realmente importara. Su mundo se rompió varias semanas más tarde, y esas cosas parecían triviales. Si los túneles realmente existieran, se habrían derrumbado durante el desastre. Tarix y Certavus, junto con varios otros, dejaron a un lado sus diferencias y crearon un nueva sistema social, para evitar más luchas. La avaricia de los Señores Elementales literalmente había arrancado su planeta, pero podían reconstruirlo. Tenían que hacerlo. Lo harían.

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